자율주행차의 사망사고가 의미하는 것은?

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자율주행차의 사망사고가 의미하는 것은?

 

 

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​최근 전기차 제조업체 중 가장 혁신적인 기업으로 평가받고 있는 미국 테슬라의 모델 S가 자율주행 중 처음으로 사망사고를 내면서 세계적인 이목이 쏠리고 있다. 자율주행은 가까운 미래에 실현해야 할 신기술로 여겨지며 세계적인 글로벌 자동차 기업들이모두 나서서 연구개발하고 있는 차세대 분야다. 이미 상당 부분의 관련 기술이 신차들에 순차 적용되면서 일반 자동차를 운전하는 이들에게도 남의 일이 아닌 상황에 이르렀다. 그런 면에서 이번의 사망사고는 여러모로 자율주행차의 안전에 대해 보내는 경고 메시지로 해석할 수 있다.

아직 완전한 결과가 나온 것은 아니지만 고속으로 자율주행하고 있는 모델 S의 앞쪽에서 갑작스럽게 좌회전하는 트럭이 끼어들었고, 트레일러의 흰색 표면이 맑은 날의 주변 상황과 유사해 자율주행차가 제동이나 회피 등의 조치를 취하지 않고 그대로박은 것으로 추정된다. 더욱이 운전자가 사망에 이르는 큰 사고임에도 모델 S의 에어백이 터지지 않은 부분도 궁금증을 자아냈다. 그러나 에어백은 앞 범퍼에 있는 충격센서에 충격이 가해져야 작동된다. 이번처럼 트레일러 아래쪽을 통과하면서 캐빈룸위쪽에 충격이 가해지는 경우에는 충분히터지지 않을 수 있으므로 여기에서는 논외로 하자.

이번 사고에 대해 테슬라 측은 지금까지 1억3,000만km 정도 주행하면서 자율주행에 대한 사고가 없었다고 강조했다. 반면 사람이 운전하는 경우는 6,000만km 정도에서 사고가 나는 만큼 자율주행차가 훨씬 안전하다고 주장했다. 그러나 두 상황은 결코 동일선상에 있다고 할 수 없다. 우선 테슬라가 말한1억3,000만km의 자율주행 거리는 고속도로나 한적한 도로 등 비교적 양호한 도로에서 누적된 거리가 많을 것이다. 따라서 주행중 운전자가 늘 마주하게 되는 도심 속에서의 다양하고 복잡한 환경에서 얼마만큼의안전을 담보할 수 있을지 염려스럽다. 특히 이번 사고는 차에게 자율주행을 맡기더라도 운전자가 전방을 주시하면서 운전대를 잡아야 하는 현행 규정에도 불구하고 사고운전자가 영화 등을 시청하며 전방 주의를 게을리 했던 것으로 추정되어 더 큰 우려를자아내고 있다. 아직 기술적으로 완전하지 않은 상황에서 운전자들이 자율주행을 너무 신봉하고 있는 것 아니냐는 지적이 제기되는 부분이다.

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이처럼 현 단계에서 자율주행차는 몇 가지 문제점과 한계를 안고 있다. 먼저 자율주행차는 각종 센서와 카메라 등이 사람의 눈과 귀 역할을 하고 있으나 아직 폭우나 폭설은 물론 먼지가 많은 지역, 고장 난 신호등에서의 수신호, 보행자와의 눈 맞춤(아이콘택트) 등 일상에서 충분히 일어나는상황을 제대로 인지하지 못하고 있다. 도로 바닥에 나 있는 포트홀은 물론이고 떨어져 있는 물건이 무엇인지도 인간과 달리 쉽게 파악하지 못한다. 이러한 한계를 안고 있기에 현행 자율주행차의 정보 처리 능력과 신뢰성, 판단과대처에는 한계가 있을 수밖에 없다. 이번 사망사건도 결국 센서의 오작동이나 정보 판단 능력의 부족으로 일어났을 가능성이 크다.

먼 훗날 완전한 자율주행이 가능하게되더라도 현 단계에서는 자율주행이운전자의 운전 보조기능에 그쳐야 한다. 즉, 운전자가 적절한 조치를 못하거나 고령 등으로 판단력이 흐려졌을 때,혹은 즉각적인 반응을 하지 못해 안전이 위협받을 때 운전을 도와주는 보조역할을 해야지 운전자를 대신하는 것은 위험하다는 말이다. 현재로서는 자율주행이 자신의 생명을 불안정한 기계에게 맡기는 모험일 수 있다. 높은 고도에서 움직이는 비행기의 자율주행과 지하철의 무인운전과는 상황이 다르다. 도로 환경은 이들보다 훨씬 복잡하고 다양한 변수를 품고 있기 때문이다. 그런 면에서 본다면 완전하고 안전한 자율주행이 현실화되기까지는 꽤많은 시간이 걸릴 수도 있다.

법적 제도적 체계 구축도 선행되어야할 것이다. 아직 자율주행과 관련해 책임소재와 보험 등 각종 관련 제도가 정비되지 않은 상황이다. 지난 5년간 이러한 제도의 구축을 위해 많은 노력을해온 미국에서도 아직 미흡한 부분이많은 실정이다. 그에 비해 우리나라는이제 시작인만큼 더욱 많은 문제를 안고 있다. 특히 우리나라 도로에서는 난폭운전과 불법운전, 심지어 보복운전까지 심심찮게 나오고 있어 더욱 꼼꼼하고 신중한 체계 구축이 요구된다.

일반 가전제품과 달리 자동차의 자율주행은 사람의 생명을 담보로 한다. 한순간의 실수와 오작동이 사람의 생명을 앗아갈 수도 있다. 사고가 생길 때마다 조사를 위해 자율주행을 금지한다면 아마도 우리나라에서는 수시로 자율주행이 금지될 가능성이높다. 따라서 자율주행과 관련된 기술 개발과 함께 도입 과정에서 준비해야 할 것들이한둘이 아니다. 그렇다고 너무 서두를 필요는 없다. 차근차근, 철저히, 안전하게 진행하는 것이 무엇보다 중요하다. 전세계 어느 누구에게도 뒤지지 않을 기술력과 인프라를 갖춘, 자율주행 자동차 강국 대한민국을 기대해본다.

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*글 김필수

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